Dear Esther byla původně experimentální modifikace do hry Half Life 2. V roce 2008 ji nezávislý tým thechineseroom vydal zadarmo ke stažení. Lehce duchařský příběh hráče zaujal, ale díky své specifické hratelnosti se nedočkal masové obliby. I přesto si ale tvůrci licencovali Source engine a dali se do pořádného faceliftu, na kterém se převážně podílel externista, profesionální 3D grafik, Robert Briscoe. Vizuál byl aktualizován a příběh dostal větší hloubku. 14. února 2012 vyšla na Steamu Dear Esther jako plnohodnotná nezávislá hra. Původní modifikaci jsem nehrál, takže tato recenze bude nezaujatá.

Po spuštění se objevujete na ostrově. Na opuštěném ostrově blízko starého majáku, který už dávno vypověděl svoji službu a dnes je jen rozpadlou upomínkou na staré časy jeho zašlé slávy. Nemáte ani tušení, jaký úkol na vás čeká. Nikde totiž není kompas, mapa, ani záznamník úkolů. Mohli byste tu stát celou věčnost a užívat si lehký přímořský vánek, ale nikam by to nevedlo, takže se vydáte prozkoumat ostrov. Brzy si všimnete, že se na určitých místech spouští audiozáznamy jakéhosi muže, který svoje slova adresuje ženě jménem Esther. Zpočátku nemáte vůbec žádnou představu, kdo je ta tajemná hovořící postava a ani o čem mluví. V průběhu hry ale příběh začne dostávat lehké kontury.

Nechtěl bych vám teď vyzradit ani část příběhu, protože jeho objevování je vlastně jediná náplň Dear Esther. Musím přiznat, že jsem z něj byl z počátku zmatený. Vypravěč mluví v nesouvislých větách. Brzy si začnete uvědomovat, že se musíte vážně snažit, abyste si udělali v hlavě ucelený obraz vypravování. A pouhý hlas vám neřekne všechny souvislosti. Jak jsem už napsal, audiozáznamy se spouští jen na určitých místech ostrova. Pokud se chcete dozvědět více, musíte se rozhlížet okolo sebe. Na spoustě místech jsou nakresleny po zdech a skalách různé symboly a značky. Jak zapadají do příběhu? Je ostrov vůbec reálný? Není to jen vyobrazení duše, kterou potkala nějaká tragédie? Kdo je Esther?

Dear Esther je jako kniha. Abyste hru pochopili, musíte hledat ve skryté symbolice a snažit se porozumět vypravěči. Není to vždy snadné, protože angličtina není úplně jednoduchá (naštěstí už vyšla i povedená čeština). A pokud i po druhém dohrání (což vám doporučuji, protože napoprvé vám unikne spousta souvislostí) nebudete mít vůbec tušení o co jde, odkážu vás na tuto diskuzi na Steam fóru. Zbytečně tam ale nechoďte a nekazte si zážitek ze hry. Úplně nejlepší bude, když si titul necháte na disku, čas od času do něj skočíte a pokud budete pozorní, garantuji vám, že v něm vždy naleznete něco nového.

Dobře, k příběhu už vám nic konkrétnějšího neprozradím. Právě jeho odhalování je základem hratelnosti. Jak tedy probíhá pobíhání po ostrově? Dear Esther je velmi lineární. Na nějaké volné prozkoumávání herního světa rovnou zapomeňte. Nemůžete totiž skákat a samotný pohyb postavy je pomalý. Je to záměr, jak udržet hráče na uzdě a zachovat tak atmosféru. Někomu může toto omezení vadit. Musíme se tedy spokojit s pohybem po předem připravených cestách. Kromě chůze a rozhlížení už nic dalšího dělat nemůžete. Dokonce i baterka se v temných prostorech zapíná automaticky. Jak někdo na fórech chytře poznamenal, je to takový Myst bez hádanek. Sice si budete připadat, že můžete jít kam chcete, ale není tomu tak. Vyšlapané cestičky se větví jenom vzácně a když už si lze vybrat druhou možnost, je to vždy slepá cesta a musíte se vrátit zase zpět. Na druhou stranu na této nikam nevedoucí cestě narazíte na novou vypravěčovu poznámku nebo zajímavou lokaci. Proto vám doporučuji prolézt každý kout. Prodloužíte si hratelnost a možná pochopíte i více z příběhu. Tak či tak se ke konci všichni dobereme po stejné trase, což je trochu škoda ale chápu to, protože nelinearita by nejspíš rozbila pečlivě budovaný příběh.

Zatím tedy víme, že hra je lineární a nabízí nám poněkud nestandardní příběh, který si každý může vyložit po svém. Dear Esther dokonale zapadá do škatulky explorativních her, kde vás žene kupředu touha poznávat další nová místa. A že tu budete mít co obdivovat. Celý ostrov je opravdu do detailu zpracován a je radost se po něm procházet. Všudypřítomné rostliny se komíhají ve větru, vlny se rozbíjejí o skály, kameny ve vlhkých jeskyních se třpytí od odlesků světélkujících hub… Je až neuvěřitelné, co všechno ještě ze sebe dokáže vymáčknout použitý Source engine, který si svou premiéru odbyl už před 8 lety. Celkově navštívíte 4 kapitoly, přičemž každá se odehrává v trochu jiném prostředí. První dvě strávíte procházením po ostrově, třetí vás zavede do nejlépe zpracovaných jeskyní, které jsem kdy v jaké hře viděl a v poslední části se projdete v noci po pobřeží. V jakékoliv části si můžete udělat screenshot a dát si ho na plochu. Tak krásně hra vypadá. A víte co je na tom nejlepší? Na nejvyšší nastavení se zapnutým antialiasingem Dear Esther rozjedete i na 4-5 let starém počítači. Hardwarové nároky jsou díky použitému enginu velmi nízké. Stačí vám dokonce jedno jádro na procesoru, 1 GB Ram a graf. karta se 128 MB paměti. Tomu říkám optimalizace. Gone Home by se mohl učit.

I audio nezaostává. Bohatá škála zvuků vás bude doprovázet celou hrou. Na pobřeží uslyšíte racky, šumění moře a ševelení větru, zatímco v jeskyních podle očekávání zní z dálky zurčící podzemní řeka a kapky vody, které dopadají na chladné krápníky. Na některých místech se rozezní i hudba, většinou složená ze smyčcových nástrojů a klavírní linky. Audiovizuál vás prostě pohltí. Sám jsem se přistihl, jak občas jen tak stojím a užívám si tu krásnou atmosféru opuštěného ostrova.  Takové pohlcení herním světem je u explorativní hry nezbytné a zde se to povedlo na jedničku.

Na Dear Esther můžete mít ve výsledku dva názory. Buď ji budete nenávidět za velmi krátkou herní dobu (asi necelé dvě hodiny), velmi lineární a přímočarý postup a nejednoznačný příběh, nebo ji budete milovat za velmi krásné prostředí, skvělé ozvučení, design ostrova a příběh, nad kterým se prostě musíte pořádně zamyslet. Dear Esther ani hrou moc není. Je to zážitek, otevřená kniha, co vám nabídne spoustu otázek k zamyšlení. Záleží na vás, zda přijmete hratelnost takovou, jaká je a nebo jen ohrnete nos a půjdete o dům dál. Pro mne je to titul, na který jen tak nezapomenu.

Web: http://dear-esther.com
Steam: http://store.steampowered.com/app/203810